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Desde 1950, el uso del agua en todo el mundo ha aumentado más de tres veces. La respuesta que por lo general se dio a esta creciente demanda ha sido la de construir proyectos para el abastecimiento de agua en mayor número y de mayor tamaño, en especial represas y desviaciones de ríos. En todo el mundo, el número de represas grandes (las que miden más de 15 metros de alto) ha aumentado de las poco más de 5.000 que había en 1950 a las alrededor de 38.000 que existen en la actualidad. Más del 85 por ciento de las grandes represas que existen actualmente fueron construidas en los últimos 35 años. Esto constituye un cambio muy grande del medio acuático mundial producido en un lapso muy corto.

JUSTO AL SUR de la frontera entre Estados Unidos y México, los Cucap o "pueblo del río", hace 2000 años que pescan y cultivan la tierra en el delta del Río Colorado. Hoy son una cultura en riesgo de extinción. Quedan solo entre 40 y 50 familias en la región del delta. Hay poco trabajo para los miembros más jóvenes de la tribu y muchos han emigrado a las ciudades. Tenían la costumbre de comer pescado tres veces al día pero ahora son afortunados si pueden hacerlo una vez por semana. Además, el agua está demasiado salada para cultivar melones, zapallos y otros cultivos tradicionales.

· La precaria situación en la que se encuentran los Cucap tiene su causa en las luces de neón de Las Vegas, los algodonales de Arizona y las piscinas de Los Angeles. Al Río Colorado, elemento vital de los Cucap, se le han construido tantas represas y efectuado tantas desviaciones en el oeste de Estados Unidos que desaparece literalmente en el desierto antes de llegar al mar. Hace setenta y cinco años, el naturalista estadounidense Aldo Leopold describió el delta del Colorado como "un desierto de leche y miel" rebosante de vida silvestre.

· El Aral, que fuera el cuarto lago más grande del planeta, ha perdido la mitad de su superficie y las tres cuartas partes de su volumen debido al exceso de desviaciones que le han hecho a dos de los ríos más importantes que desaguan en él -el Amu Dar'ya y el Syr Dar'ya- para cultivar algodón en el desierto. Antes de 1965, ambos ríos vertían en el Aral 55 mil millones de metros cúbicos de agua por año. Entre 1981 y 1990, el volumen conjunto que desaguaban en el mar descendió a un promedio de 7 mil millones de metros cúbicos, apenas el 6 por ciento de su caudal anual total. Los humedales de los deltas de los ríos de la cuenca del Aral se redujeron en un 85%. Veinte de las veinticuatro especies autóctonas de peces han desaparecido y la captura, que en la década de 1950 llegaba a un total de 44.000 toneladas por año y daba trabajo a 60.000 personas, ha descendido hasta cero.

· Tres factores principales contribuyen a hacer de la escasez de agua una fuente potencial de conflicto: el agotamiento o degradación del recurso, el crecimiento demográfico y la distribución o el acceso desigual. Las cuencas hidrográficas que tienen más posibilidades de convertirse en focos de hostilidad son las de los ríos compartidos por al menos dos países. En algunos casos, el agua no alcanza para satisfacer toda la demanda proyectada y no hay ningún tratado reconocido que rija la distribución de agua entre todos los países de la cuenca. Entre los ejemplos de esos posibles focos figuran el Ganges, el Nilo, el Jordán, el Tigris-Eufrates, el Amy Dar'ya y el Syr Dar'ya.

· Por el momento, el derecho internacional ofrece poca ayuda concreta por lo que respecta a la solución de disputas entre países relativas al agua y prácticamente no dice nada sobre la protección de los ecosistemas acuáticos.

Fuente: Sandra Postel, de People & the Planet 1996.

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