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El Imperio Songhai


Los songhai, pueblo de origen nilótico venido del este, se instalaron en las márgenes del Níger a principios del siglo VIII y poco después se unificaron políticamente, de acuerdo con la tradición, en torno de dos reyes de origen bereber. En el siglo X los cronistas árabes ya hablaban del reino de Kugha (y de sus reyes de la familia Dia) como de un estado casi tan brillante como Ghana. En el período siguiente crearon, a lo largo del Níger, varias ciudades-estado autónomas entre sí pero vinculadas dinásticamente (todos los reyes eran Dia), entre las cuales sobresalía Gao, ubicada donde se unen el Níger y la ruta del desierto (ver Níger-cuadro). Si bien los reyes de esta cada vez más próspera ciudad comercial se sometieron a los sultanes de Malí, en el siglo XV habían recuperado su autonomía y extendían su poder. En 1468 el Sonni (rey) Alí conquistó Tombouctou que, ante la impotencia del soberano malí, había caído en poder de los tuareg. Entre esa fecha y la de su muerte, el Sonni Alí Ber (el Grande) hizo crecer sus dominios hasta abarcar casi todo el actual Malí, el norte de Burkina Faso y Benín, y Níger sudoccidental. Aun siendo de origen musulmán, Alí Ber adoptó una posición de rígida defensa de las tradiciones negras, en las cuales educó a sus hijos. Enfrentó duramente al clero musulmán y persiguió con violencia a los pueblos fulani, por considerarlos lacayos del islamismo.

2 Cuando murió en 1492, se produjo la reacción islámica: ante la negativa del nuevo Sonni a convertirse al Islam, el senegalés Mohamed Turé, jefe del ejército, lo depuso y ocupó su lugar, con el nombre de Askia Mohamed. Con los Askia, el imperio Songhai adquirió su mayor extensión y su mejor organización política: la subdivisión en cuatro virreinatos y numerosas provincias con gobernadores locales permitió una administración eficiente, en la que los fulani fueron nuevamente usados como intermediarios, mientras un ejército profesional y una flota sobre el Níger garantizaban la tranquilidad y el comercio en el enorme imperio. Los tuareg volvieron a pagar tributos y el desarrollo cultural y económico volvió a tener su centro en Tombouctou. León el Africano, cronista de la época, decía que el producto que daba mayores ganancias en el mercado songhai, por la elevada demanda, eran los libros; y que la riqueza de los mercaderes de Tombouctou se medía por el número de manuscritos de sus bibliotecas. El apogeo songhai llegó, sin embargo, a durar un siglo. Una de las bases de su riqueza estaba minada: la producción de oro del Bambuk y el Bure se agotaba lentamente, y una proporción cada vez mayor de ella se canalizaba hacia el Atlántico, con destino a Europa.

3 La escasez de oro en el norte de Africa llevó al sultán de Marruecos, Mulay Ahmad el Victorioso, a enviar una expedición armada con artillería para conquistar el estado Songhai y sus minas. En 1591 los marroquíes (en realidad, la mayoría eran renegados españoles al servicio del sultán) conquistaron Tombouctou, Gao y las principales ciudades del Níger medio. Pero al no poder enviar el oro esperado por el sultán, fueron abandonados a su suerte. Nominalmente siguió habiendo pachás "marroquíes" en Tombouctou hasta 1770, pero en esa época eran simples tributarios de los tuareg y los renegados españoles ya se habían mezclado con la población local.

4 El derrumbe del imperio abrió espacio a otros pueblos, en particular los bambara de Malí, que en el siglo XVII crearon en el alto Níger los reinos de Ségou y Kaarta, que se mantendrían hasta la expansión fulani del siglo XIX.

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