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Vírgenes Is. (Am.)
Virgin Islands

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Historia

COMO OTRAS ISLAS DEL CARIBE, éstas estuvieron pobladas originalmente por caribes y arawaks. Las islas no tenían más oro que el que sus habitantes llevaban como adorno y, por lo tanto, despertaron escaso interés económico. Aun así, a partir de la llegada de Colón, en 1493, se inició la masacre de la población local, que culminó con su desaparición en la segunda mitad del siglo XVI.

2 La parte occidental del archipiélago fue disputada también por otros países luego del abandono de los españoles. Los holandeses terminaron de apoderarse de las islas en el siglo XVIII y organizaron en ellas los cultivos, primero de caña de azúcar y después de algodón. Para eso importaron esclavos africanos como en tantas partes de América Latina y el Caribe. En el apogeo de la colonización holandesa había en las islas 40 mil esclavos.

3 Durante la segunda administración de Abraham Lincoln, Estados Unidos hizo los primeros intentos de adquirir las islas, pero sólo luego de la Primera Guerra Mundial, y en la necesidad de consolidar su predominio en el Caribe se concretó la compra: 25 millones de dólares por las islas y los 26 mil africanos que habitaban en ellas en 1917.

4 A partir de esta fecha se realizaron sucesivos cambios en las formas de administrar estos territorios por parte de Estados Unidos, desde la utilización de las normas jurídicas danesas hasta la nueva ley orgánica aprobada en 1969. Se estableció la elección de un gobernador y un vicegobernador, un delegado para el Congreso, sin derecho a voto, y el derecho de los habitantes a participar en las elecciones norteamericanas. En 1981 fue rechazada una propuesta de Constitución, mediante un plebiscito en el que participó solamente 50% de los habilitados para votar. En diciembre de 1984 la Asamblea General de la ONU reiteró el derecho de las islas a la autodeterminación y exigió que éste se ejerciera sin presiones, para que la población local decidiera si quería independizarse o continuar asociada a EEUU.

5 La economía local es totalmente dependiente de Estados Unidos. Gira en gran medida en torno de una refinería de petróleo de la Ameranda Hess Corporation, trasnacional norteamericana, instalada en la isla de Santa Cruz. La refinería es la mayor de su tipo en el mundo y procesa más de 700.000 barriles diarios. La influencia de la empresa sobre la política local es muy grande, dado que emplea a 1.300 personas y contrata a otras 1.700, además de cubrir todas las necesidades de las islas en materia de energía. De todas maneras, la principal fuente de ingresos sigue siendo la floreciente industria turística.

6 Para noviembre de 1989 estaba prevista la celebración de un referéndum no obligatorio acerca del futuro status del territorio, pero éste no pudo celebrarse, pues en setiembre de 1989 las islas fueron duramente dañadas por el huracán Hugo. Los cálculos oficiales indicaron que 80% de los edificios fueron destruidos. El desastre originó saqueos generalizados y desórdenes. Bandas armadas recorrían las calles y algunos integrantes de la policía y la Guardia Nacional se dedicaban también al saqueo. Estados Unidos envió más de 1.000 efectivos a las islas, pero cuando éstos llegaron, los saqueos habían cesado pues, según los propios pobladores, ya no quedaba mucho para robar.

7 El gobierno de Estados Unidos declaró a las islas zona de desastre y liberó fondos por 500 millones de dólares para ayuda humanitaria. Pero el costo de los daños fue calculado en mil millones. La reconstrucción subsiguiente revitalizó temporalmente el nivel de ocupación, sobre todo en el sector de la construcción.

8 Una planta procesadora de óxido de aluminio, cerrada en 1985, fue adquirida en 1989 por capitales del comercio internacional de materias primas. La planta tenía una capacidad de producción anual de 700 mil toneladas métricas. Los embarques con destino a Estados Unidos y Europa comenzaron en 1990.

9 Alexander A. Farrelly, que gobernaba las islas desde 1987, abandonó su cargo en 1995 y fue sustituido por Roy L. Schneider.

 

 

 

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