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Qatar
Qatar

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Historia

EN UN PEQUEÑO PAÍS desértico donde no hay un solo río, 400 haciendas están produciendo hoy casi todos los productos agrícolas que requiere el consumo de su población. Este milagro -el de transformar el desierto en un vergel- tiene un nombre: petróleo. Medio millón de barriles por día y una acertada política de gobierno del emir Khalifa Al-Thani, fueron las principales causas de estos logros.

2 Al igual que la vecina isla de Bahrain, la península de Qatar participó desde la antigüedad en el activo comercio del golfo, entre Mesopotamia y la India. Islamizada en el siglo VII (ver historia de Arabia Saudita), en la época del califato de Bagdad, Qatar ya había obtenido su autonomía que mantuvo hasta 1076, cuando fue conquistada por el emir de Bahrain. A partir del siglo XVI, después de haber sido brevemente ocupado por los portugueses, el país vivió una etapa de gran prosperidad, debida al desarrollo de la pesca de perlas, que atrajo a varias tribus procedentes de Arabia. Instaladas en las costas, bajo la jefatura de la familia Al-Thani, éstas consiguieron unificar políticamente el país en el siglo XVIII, aunque como tributario de Bahrain. El proceso de independencia con respecto a éste, iniciado en 1851 por el Shaij (jeque) Mohamed y su hijo Jassim, culminó en 1868 con la mediación inglesa, que obtuvo de los Al-Thani la renuncia a la guerra a cambio de garantizar su integridad territorial.

3 Los sultanes turcos, soberanos nominales de toda la península árabe desde el siglo XVI, no veían con buenos ojos la constante penetración británica en el golfo y ensayaron una tímida reacción: nombraron al shaij reinante (Jassim Al-Thani) gobernador de la "provincia" de Qatar y, con ese pretexto, instalaron una pequeña guarnición militar en Dawhah (Doha). Ni los habitantes de Qatar ni los ingleses se preocuparon mucho con esa formal afirmación de soberanía: la guarnición se mantuvo hasta la Primera Guerra Mundial, sin afectar en un ápice la influencia británica en la región.

4 En 1930, el precio internacional de las perlas descendió, cuando los japoneses invadieron el mercado mundial con las de cultivo, mucho más baratas. Esto obligó al gobierno del shaij Abdullah a vender los derechos de prospección y explotación de petróleo en todo el país y sus aguas territoriales, durante 75 años, por 400.000 libras. La Anglo-Iranian Oil Co. encontró petróleo en 1939, pero la producción de los campos sólo comenzó después de la Segunda Guerra Mundial, atrayendo a otras compañías que compraron partes de la concesión original. Las enormes riquezas obtenidas por la Royal Dutch/Shell no parecía preocupar demasiado al jeque Ahmad ibn Alí al-Thani, que lograba para su cuenta personal, por concepto de rentas petroleras y aduaneras, unos 15 millones de libras.

5 Al poco tiempo Ahmad fue derrocado por su propia familia, la que impuso como nuevo monarca a su primo Khalifa, encomendándole "remover los elementos que se oponen al progreso y la modernización".

6 El jeque Khalifa creó un Consejo de Ministros y un Consejo Asesor para compartir la responsabilidad de su poder absoluto y prometió "una nueva era de gobierno esclarecido, justicia social y estabilidad". Redistribuyendo la renta petrolera, suprimió todos los impuestos a los habitantes y estableció la gratuidad de la atención médica y la enseñanza. Su mayor logro fue la subvención y promoción de actividades productivas, no petroleras, expresadas simbólicamente en una primera exportación de tomates al iniciar su mandato.

7 Para reducir la dependencia de un solo producto, se impulsó además la pesca, se aceleró la industrialización con el establecimiento de procesadoras de cemento y fertilizantes, se crearon nuevas industrias siderúrgicas y se aprovechó la posición estratégica para brindar servicios comerciales y financieros a la economía de la región. Además, gran parte de los excedentes financieros se invirtieron en el exterior (Europa y Estados Unidos). En 1980 se estimaba que los ingresos provenientes de esta "exportación de capital" igualarían a los obtenidos del petróleo. Se buscaba con ello asegurar el futuro de Qatar cuando el petróleo se agote.

8 Como elemento indispensable de control, en 1972 fue creada una empresa petrolera estatal, la Qatar Petroleum Producing Authority (QPPA) y en febrero de 1977 se completó la expropiación de las instalaciones petroleras extranjeras.

9 La expansión económica requirió una intensa inmigración de técnicos y trabajadores extranjeros (europeos y norteamericanos los primeros; iraníes, pakistaníes, indios orientales y palestinos los segundos). Las estimaciones sobre el número de trabajadores inmigrantes son muy variadas, dado que no se efectúan censos, pero no se cree que bajen de las 150.000 personas -la mitad de ellos pakistaníes-, o sea alrededor de 60% de la población total.

10 Para evitar una transformación profunda de la cultura local, el gobierno promovió con preferencia la inmigración procedente de otros países árabes. No obstante, los avanzados sistemas de seguridad social protegen también a los trabajadores extranjeros. La comunidad iraní vive en mejores condiciones que en el resto de los emiratos del Golfo y ello ha hecho que Qatar sea el país de la región de menos conflictos con Irán.

11 En 1982, siguiendo los lineamientos de la OPEP, el país redujo su producción petrolera a 75%. Como consecuencia de esto las exportaciones disminuyeron, obligando a reducir la inversión de "petrodólares" en Occidente y en el gasto público; se frenó además la expansión industrial. Pese a esto Qatar presentaba una infraestructura que le permitió enfrentar ese desafío. En el centro industrial de Umm Said funcionaba una fábrica de acero que a comienzos de la década producía más de 450.000 toneladas por año. También estaba en plena producción una planta procesadora de gas líquido, y el gobierno decidió continuar con un proyecto -que exigía una inversión de 6.000 millones de dólares- para la obtención de gas con fines energéticos y de desalinización.

12 Desde 1981, junto con Bahrain, Kuwait, Omán, los Emiratos Arabes Unidos y Arabia Saudita, Qatar forma parte del Consejo de Cooperación del Golfo, una entidad que coordina las actividades del área en materia política, económica, social, cultural y militar.

13 En abril de 1986 estalla un conflicto entre Bahrain y Qatar, por la isla artificial de Fasht ad-Dibal. Las negociaciones entabladas por integrantes del Consejo de Cooperación del Golfo condujeron a la solución del conflicto. En ese momento decenas de militares franceses fueron reclutados y bajo el uniforme de Qatar participan desde entonces de la defensa del emirato. En noviembre de 1987 el gobierno restableció sus relaciones diplomáticas con Egipto.

14 En marzo de 1991, tras la invasión iraquí a Kuwait, el Consejo de Cooperación del Golfo, del que Kuwait y Qatar son miembros, suspendió la ayuda a Jordania y a la OLP.

15 También en marzo de 1991, los ministros de Relaciones Exteriores de Egipto, Siria y de los seis Estados árabes miembros del Consejo de Cooperación, en Riyad, capital de Arabia Saudita, firmaron un acuerdo con los Estados Unidos para la preservación de la seguridad de la región. El plan incluía cuatro puntos: estrategia militar común entre Estados Unidos y los miembros árabes de la coalición contra Irak; mecanismos para evitar la proliferación de armas; la aceptación de un territorio de paz por parte de Israel; y un nuevo programa económico de desarrollo para la región.

16 Durante la Guerra del Golfo, los incendios de los pozos de petróleo en Kuwait y Arabia Saudita provocaron inmensas humaredas en el cielo de Qatar, contaminando el aire. La contaminación provocada por el humo causó lluvia ácida y trastornos climáticos en la región. Expertos en salud afirmaron que los incendios de los pozos petrolíferos producen alta concentración de dióxido sulfúrico y hollín, cuyas partículas provocan asma y bronquitis, aumentando los riesgos de cáncer.

17 En setiembre de 1991 empresas privadas extranjeras comenzaron la explotación de un inmenso yacimiento de gas, ubicado a lo largo de las costas de Qatar. Las reservas estimadas eran de diez billones de metros cúbicos.

18 En diciembre, un grupo de 53 personas, entre las que se contaban algunos funcionarios del gobierno, firmaron una petición al emir de Qatar, en la que solicitaban la celebración de elecciones parlamentarias libres, una constitución escrita y la ampliación de las libertades personales y políticas. Como consecuencia, varios ciudadanos fueron detenidos en la Prisión Central de Doha; luego de varios meses fueron liberados.

19 A fines de 1991 Qatar y Bahrain se vieron nuevamente enfrentados por la posesión de varios islotes ubicados a lo largo de las costas de los dos emiratos: la Isla de Howard y, particularmente, los subsuelos de Dibval y Qitat, potencialmente ricos en petróleo. La tensión creciente motivó la mediación de Arabia Saudita.

20 Las compañías asociadas en la explotación de gas natural -europeas, americanas y japonesas- poseen una participación de 35%, mientras la empresa nacional Qatar General Petroleum Corporation controla 65% de las acciones. La producción estimada para 1996 será de 24 mil millones de metros cúbicos. Las exportaciones comenzarían en 1997.

21 En 1993, el ingreso per cápita era de 28.000 dólares al año, mientras el gobierno adoptó un presupuesto equilibrado, gracias al aumento de la exportación de crudo, que se elevó a 400 mil barriles diarios.

22 El descenso del precio del petróleo en el mercado internacional provocó una reducción de casi 20% de los ingresos fiscales en 1993. Prosiguiendo con su programa de desarollo de otras fuentes de ingresos, Doha negoció durante 1994 nuevos contratos para explotación de gas natural con varias compañías asiáticas.

23 En junio de 1995 el princípe heredero Hamad ibn Khalifah ath-Thani derrocó a su padre en un golpe incruento y se convirtió en emir de Qatar. El nuevo soberano prometió intensificar los esfuerzos para resolver las disputas territoriales con Arabia Saudita y Bahrain y --tras decidir el sorpresivo retiro de la delegación de su país de una reunión del Consejo de Cooperación del Golfo, en diciembre-- sembró dudas sobre el posible retiro de Qatar de esta organización.

 

 

 

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