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Kuwait
Kuwayt

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Historia

LA HISTORIA DE LA NAVEGACIÓN registra como un gran hito el periplo de Nearco, almirante de Alejandro Magno, quien recorrió desde el río Indo hasta el fondo del golfo Arábigo, y terminó su viaje en el puerto de Diridotis, en el actual Kuwait. Pero no fue éste el primer contacto entre la India y Kuwait, que 2.000 años antes ya era un activo centro comercial. El destino del país estuvo íntimamente vinculado al de las civilizaciones mesopotámicas (ver historia de Irak), hasta el siglo XIII de nuestra era, cuando la invasión de los mongoles provocó el colapso del califato de Bagdad.

2 Se inició de este modo, un largo período de aislamiento, durante el cual nuevos pueblos árabes se fueron instalando allí. En el siglo XVIII, aunque nominalmente sometidas al imperio otomano, las etnias gozaban de virtual independencia y resolvieron elegir un shaij (jeque) que las representase en las negociaciones que esporádicamente entablaban con los mismos turcos. En 1756 fue designado para esa función el jefe de la familia anaiza, Abdul Rahim Al-Sabah, fundador de la dinastía actualmente reinante.

3 Por esa época el lugar, hasta entonces conocido como Qurain (cuerno) comenzó a ser denominado Kuwait, diminutivo de al-Kout, que en el árabe local designaba a las viviendas fortificadas de la costa.

4 La debilidad de los sultanes turcos y el aumento de la influencia británica en la región fomentaron la formación de proto-estados, de los cuales el más dinámico era el emirato del Najd (ver historia de Arabia Saudita). Para evitar ser absorbidos por los wahabitas, los emires kuwaitíes solicitaron el apoyo de los ingleses, que en 1779 habían trasladado de Basra a Kuwait la estación terminal del correo terrestre de la Compañía de las Indias Orientales. Los británicos enviaron tropas de la India para garantizar la autonomía del emirato sin que los turcos pudiesen impedirlo. Durante décadas Kuwait fue el lugar más próspero y tranquilo de la agitada región.

5 El emir de Nadj fue depuesto en 1892 por una conspiración proturca y recibió asilo en Kuwait. Con consentimiento del shaij Mubarak Al-Sabah, operó en Kuwait contra los Rashidi, que gobernaban en la península arábiga bajo protección otomana.

6 En 1899 se hizo inminente la amenaza de una invasión turca por lo que el shaij firmó un tratado con Inglaterra y se comprometió a no ceder ninguna parte de su territorio a otro país sin el consentimiento británico. A cambio, Gran Bretaña garantizaba la integridad territorial de Kuwait. Este tratado y la consiguiente presencia militar inglesa impidieron a los turcos extender la línea férrea Berlín-Bagdad hasta el Golfo Pérsico.

7 Al terminar la Primera Guerra Mundial, Francia y Gran Bretaña se repartieron los despojos del Imperio Otomano. Kuwait pasó a ser considerado un protectorado británico separado del recién creado reino de Irak, que lo reclamaba como provincia, alegando el sometimiento histórico de esa zona al gobierno de Bagdad.

8 En 1938 se descubrió petróleo en los campos de Burgan. Ahmad Jabi al-Sabah, heredero reinante, se opuso a la explotación de los fabulosos yacimientos. Creía que los trastornos inducidos por la nueva industria arruinarían la pesca de perlas, que era la principal actividad económica del país y empleaba a unos diez mil marineros y buzos. Luego del paréntesis generado por la Segunda Guerra Mundial, el emir otorgó la concesión a la Kuwait Oil Co. (integrada por la BP británica y la Gulf norteamericana) y en 1946 se exportó petróleo por primera vez. La explotación a gran escala de los hidrocarburos pronto convirtió al pequeño puerto en un gran centro comercial.

9 En 1961 se negoció la independencia, en el marco de la política británica de descolonización gradual. El jeque Sabah se proclamó Emir y asumió todos los poderes. Irak se negó a reconocer al nuevo estado, pues sostenía que era una creación artificial de los ingleses para conservar el acceso al petróleo. De modo que las tropas inglesas se quedaron, para defender el emirato, hasta que fueron sustituidas por tropas de la Liga Arabe.

10 En 1962 se adoptó una Constitución que creó una Asamblea Nacional, cuyos 50 miembros eran elegidos a título individual (los partidos políticos eran ilegales) por los ciudadanos varones mayores de 21 años cuyos padres o abuelos fueran residentes en el país antes de 1920. Así, de los 826.500 kuwaitíes que vivían en el país en 1990 (una minoría de la población) apenas 85.000 habrían estado habilitados para votar, si hubiera habido elecciones.

11 En 1966 Kuwait y Arabia Saudita solucionaron sus viejas disputas fronterizas y la "zona neutral" que se había establecido entre ambos países fue dividida en partes iguales entre ellos. En 1969 se estableció el Banco Central de Kuwait y en 1976 se aprobó la Ley de Seguridad Social y la Ley de Reservas para las Generaciones Futuras, que estipuló dedicar 10% de los ingresos estatales a un fondo de inversiones.

12 En pocos años el petróleo cambió radicalmente la fisonomía del país. Los beduinos cambiaron sus camellos por lujosos automóviles con aire acondicionado. La pesca de perlas desapareció. Toda la población se asentó en novísimas ciudades, donde las mezquitas de torres estilizadas conviven con shopping centers que desplazaron a los socos. El nivel educativo y la esperanza de vida de la población se elevó. Todas las tareas manuales y el trabajo de la industria petrolera quedó a cargo de trabajadores inmigrantes, que en 1970 igualaban en número a la población kuwaití y en 1985 casi la duplicaban.

13 Los gobernantes kuwaitíes pronto comprendieron que tanta prosperidad en una región tan pobre podía poner en peligro su legitimidad. Ya en 1961 se creó el Fondo Arabe para el Desarrollo Económico, para canalizar préstamos "blandos" y donaciones a países del Tercer Mundo. Cuando la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) consiguió aumentar los precios en 1973, Kuwait aumentó enormemente sus ingresos.

14 La mayoría de los países del Tercer Mundo apoyó a la OPEP, en la esperanza de lograr solidaridad para obtener de los países del Norte un "Nuevo Orden Económico Internacional" que retribuyera mejor las exportaciones de materias primas. Pero en vez de invertir los ingresos petroleros en sus propios países o en otros del Tercer Mundo, los monarcas del Golfo colocaron sus fortunas en la banca trasnacional. Al hacerlo, generaron un exceso de liquidez en la banca privada trasnacional, que pasó a conceder préstamos a todo el Tercer Mundo, encendiendo la mecha de la bomba de la deuda externa, que explotó en 1982.

15 De todos modos, en el contexto del Golfo, Kuwait fue generoso con su riqueza. A fines de la década del 80 Kuwait era el país del mundo con mayor volumen de asistencia oficial al desarrollo (en proporción a su producto bruto).

16 La prosperidad no evitó los conflictos políticos. En agosto de 1976 el emir disolvió el parlamento. Al morir éste, en diciembre de 1977, asumió el príncipe de la corona Jaber al-Sabah, quien convocó a elecciones nacionales en febrero de 1981. De 50 bancas, 40 correspondieron a los candidatos sunnitas, leales a la familia gobernante. Los candidatos chiítas obtuvieron cuatro bancas y los fundamentalistas islámicos seis. Sólo un 6,4% de la población estaba habilitada para votar.

17 Al estallar la guerra entre Irán e Irak, en 1979, Kuwait asumió una aparente posición de neutralidad, pero apoyó a Irak con grandes sumas en donaciones y préstamos. Al igual que las demás monarquías del Consejo de Seguridad del Golfo, Kuwait consideraba a Irak como una "primera línea de defensa" contra la revolución islámica iraní.

18 A partir de 1985 la Asamblea Nacional comenzó a desaprobar medidas gubernamentales (control de la prensa, incremento de precios de los servicios públicos, reformas educativas) y a hacerse eco de denuncias de corrupción en la familia gobernante. En agosto de 1986 el emir disolvió la Asamblea y pasó a gobernar por decreto.

19 A fines de la década de los 80, el capital invertido fuera del país por la Oficina Kuwaití de Inversiones (KIO) se estimaba en cien mil millones de dólares e incluía la propiedad de hoteles, galerías de arte y bienes raíces en Europa y Estados Unidos, así como fuerte participación en grandes empresas trasnacionales: 10% de la British Petroleum, 23% de la Hoechst, 14% de Daimler-Benz, 11% de Midland Bank.

20 En 1987, alegando que el puerto de Kuwait era usado por Irak para exportar petróleo e importar armas, la marina de Irán atacó naves mercantes kuwaitíes. En respuesta, Kuwait solicitó y obtuvo el permiso de las grandes potencias -Estados Unidos, Francia, Reino Unido y URSS- para embanderar con sus pabellones la flota mercante kuwaití. Los Estados Unidos y Gran Bretaña enviaron a su marina de guerra a proteger la navegación kuwaití en el Golfo.

21 Apenas terminada la guerra entre Irán e Irak, en 1988, comenzaron las tensiones entre Irak y Kuwait. Este último país reclamaba el pago de 15 mil millones de dólares de préstamos de guerra, a lo que Irak se negó alegando que había defendido a Kuwait con esas sumas.

22 Por su parte Irak acusó a Kuwait de estar "robándole" petróleo, al bombear hidrocarburos de los yacimientos comunes, que se extienden por ambos lados de la frontera. Según Irak el emirato estaba bombeando mucho más de lo que le correspondía y reclamó 2.400 millones de dólares en compensación.

23 El 2 de agosto de 1990 Irak invadió Kuwait, en una rápida acción militar. El emir al-Sabah se refugió en Arabia Saudita, junto con su familia. Cerca de 300.000 kuwaitíes huyeron del país, para sumarse a otros cien mil que estaban de vacaciones de verano en el exterior. Las fuerzas de ocupación alentaron el éxodo, tal vez para "deskuwaitizar" el país. Un gobierno provisional, proiraquí, encabezado por Al Hussein Ali, pidió la fusión total entre Irak y Kuwait. Pocos días más tarde el emirato fue declarado provincia iraquí.

24 Estados Unidos, país del cual Irak esperaba comprensión a cambio de garantías en su aprovisionamiento de petróleo, reaccionó con extrema dureza ante la invasión y promovió una serie de durísimas condenas por parte del Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas. El 6 de agosto se resolvió el boicot comercial, financiero y militar a Irak y el 29 de noviembre con la abstención de Cuba y Yemen se autorizó la utilización de la fuerza si Irak no se retiraba de Kuwait antes del 15 de enero de 1991 (ver cuadro).

25 Al exiliarse en Arabia Saudita el emir fue presionado por Estados Unidos a prometer elecciones democráticas una vez liberado el país.

26 La guerra tuvo un durísimo impacto sobre el país, no tanto en términos de vidas, pues los combates se libraron en su mayor parte en territorio iraquí, sino por el incendio de casi todos los pozos petrolíferos durante los bombardeos o al retirarse las tropas de ocupación. A raíz del daño el país no pudo producir petróleo hasta 1992.

27 Kuwait se convirtió, además, en un desastre ambiental. La nube negra de unos cincuenta pozos ardiendo y los gigantescos derrames de petróleo en las costas produjeron una profunda degradación del aire, los recursos marinos y los suelos. Una enorme mancha de petróleo que permanecía en las costas, constituía una amenaza para pájaros y otros animales. La vida silvestre del ecosistema del Golfo se vio seriamente afectada, en especial los peces, fuente de alimentación para la población.

28 El costo de reconstruir el país fue estimado entre 150 mil y 200 mil millones de dólares. El 9 de enero de 1991, Gran Bretaña se comprometió a otorgar un crédito a Kuwait por 950 millones de dólares destinados específicamente a su reconstrucción. Las deudas de Kuwait con los países aliados por concepto de costos de guerra ascendieron a 22 mil millones de dólares.

29 Después de finalizada la guerra, más de 1.300 personas resultaron muertas o heridas por la explosión de minas que fueron colocadas durante el conflicto. Según observadores extranjeros, los costos para destruir la artillería remanente de los combates habrían ascendido a más de mil millones.

30 El 18 de marzo de 1991 Amnistía Internacional denunció en Londres "arrestos arbitrarios y torturas" de palestinos residentes en Kuwait por parte de soldados y civiles kuwaitíes.

31 También en marzo, durante la visita a Kuwait del secretario de Estado de los Estados Unidos, James Baker, el príncipe y primer ministro Sheik Saad al-Abdallah prometió encaminar el emirato hacia la democracia y reinstalar el parlamento. Sin embargo, no habló de plazos.

32 Días después, un grupo de ciudadanos kuwaitíes firmaron una petición de libertad de prensa, independencia del poder judicial, legalización de los partidos políticos y medidas contra la corrupción.

33 El 8 de abril el emir anunció que se realizarían elecciones para una nueva Asamblea Nacional "cuando las circunstancias lo permitieran", sin precisar fecha. Diversos informes coincidían en señalar el descontento popular con la demora del monarca en regresar al país y la imprecisión de sus planes políticos.

34 En junio de 1991, el jeque Jaber al-Sabah convocó un Consejo Nacional para discutir el tema de las elecciones, el voto de la mujer y el de los extranjeros residentes en Kuwait. La oposición continuó reclamando el restablecimiento de la Constitución de 1962 y la formación de un parlamento elegido democráticamente. Ninguno de los líderes opositores pudo integrar el Consejo.

35 Más de un millar de personas protestaron en las calles tras conocer el anuncio del emir. Aunque las manifestaciones públicas eran ilegales, el gobierno no intervino para detener la marcha.

36 Cuando finalizó la guerra, el emir lanzó la consigna de "rekuwaitizar" Kuwait. El mismo propuso reducir drásticamente el número de extranjeros residentes en su país. Más de 800 mil personas debían abandonar Kuwait según las medidas del jeque. Una mínima parte de los extranjeros fueron deportados, pero la mayoría se vio obligada a retirarse ante la imposibilidad de conseguir trabajo y escuelas para sus hijos.

37 A mediados de diciembre de 1991, Arabia Saudita, Emiratos Arabes Unidos, Omán, Qatar, Barhain y Kuwait celebraron una reunión cumbre con el fin de crear un mecanismo de seguridad colectiva y establecer un nuevo marco defensivo para esta región, donde se encuentra el 40% de las reservas de petróleo del mundo. En los primeros meses de 1992 fue convocada una nueva reunión para ultimar detalles.

38 Después de restablecerse la producción petrolera, el país aceptó en el seno de la OPEP una cuota diaria de 2 millones de barriles. Pero en febrero de 1993, Kuwait se enfrentó a los demás miembros del organismo, y decidió elevar la producción a 2,16 millones diarios. El ministro del Petróleo explicó que el país había confirmado la existencia de nuevas reservas de crudo en la ex "zona neutral", límite con Arabia Saudita.

39 En enero se levantó la censura de prensa. Organizaciones de mujeres se manifestaron en reclamo del derecho al voto. Finalmente, se celebraron elecciones para la Asamblea Nacional el 5 de octubre. Triunfaron los grupos independientes de oposición, que obtuvieron 31 bancas. Los fundamentalistas lograron 19 y los liberales 12. Por primera vez se nombró un gabinete integrado por varios parlamentarios electos por voto popular.

40 En 1993 la ONU delimitó definitivamente la frontera con Irak, pese a las protestas de Bagdad. Como respuesta a supuestas incursiones de tropas iraquíes, Estados Unidos realizó varios bombardeos (ver Irak). Washington decidió instalar misiles en Kuwait y se inició la construcción de un muro de 130 kilómetros de extensión equipado con 1,3 millones de minas a lo largo de la nueva frontera.

41 En agosto el ex jefe del Gobierno Libre Provisorio impuesto por Bagdad, Al-Hussein Ali, fue condenado a muerte, al igual que cinco kuwaitíes y 10 jordanos, acusados de colaborar con los ocupantes iraquíes.

42 En 1994 varios miembros de la cúpula dirigente kuwaití fueron acusados de corrupción. En abril, el ministro del Petróleo, Ali Ahmad al-Baghli, fue expulsado del gobierno, tras lo cual criticó la corrupción dentro de la Kuwait Petroleum Corp. En junio, la Corte Constitucional se declaró incompetente ante una denuncia contra el ex ministro de Finanzas, el jeque Ali Khalifah as-Sabah, presentada por la Asamblea Nacional.

43 Ese mismo mes, 13 personas fueron condenadas --seis de ellas a muerte-- tras haber sido acusadas de intentar asesinar, en abril de 1993, al ex presidente estadounidense George Bush. En 1995, el gobierno, apoyado por numerosos inversores kuwaitíes, prosiguió la privatización de empresas estatales, en momentos en que Kuwait dedicaba importantes sumas de dinero a la compra de armamentos para defenderse contra un posible ataque iraquí.

44 En febrero de 1996 Amnistía Internacional criticó duramente la falta de imparcialidad de Kuwait en los juicios contra los "supuestos colaboradores" con el ocupante iraquí, en 1990 y 1991. La organización de defensa de los derechos humanos recordó que, bajo la ley marcial adoptada tras la guerra del Golfo, hubo ejecuciones sumarias y 70 "desapariciones". Las víctimas de estas acciones fueron, en muchos casos, residentes extranjeros. Amnistía también denunció la práctica de la tortura y las expulsiones sin juicio alguno.

 

 

 

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